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Chez les orques, l’importance des grands-mères



Kenneth Balcomb/Center for Whale Research En dehors des humains, la ménopause n’est présente que chez quelques espèces de cétacés, dont les orques. Leurs colonies matriarcales font l’objet d’études de longue haleine pour percer ce qui ressemble à une énigme évolutive : pourquoi ces femelles, qui sont fécondes entre 10 et 40 ans, peuvent-elles vivre encore plusieurs dizaines d’années – jusqu’à 90 ans –, alors que leur tâche reproductive est accomplie ? En 2012, une étude avait suggéré que la présence des mères améliorait la survie de leurs enfants bien après le sevrage, un effet plus marqué vis-à-vis des fils.

Une nouvelle étude internationale, publiée lundi 9 décembre dans PNAS, met en lumière un potentiel « effet grand-mère » : la survie des jeunes est améliorée s’ils disposent encore d’une grand-mère, et ce d’autant plus si elle est ménopausée (comme « J8 », photographiée ci-contre à 72 ans, qui a disparu à l’âge de 80 ans en 2013).

. Si une grand-mère meurt lors d’une année où les saumons sont plus rares, l’impact sur ses petits-enfants sera plus grand : l’expérience des aïeules concernant les meilleurs terrains de chasse ferait la différence. ..


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