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Incendies en Australie : trois pompiers américains tués dans le crash de leur avion-citerne



Un avion-citerne de Coulson Aviation, à Penrose (Australie), le 10 janvier 2020. DAN HIMBRECHTS / AP La crise saisonnière des incendies, catastrophique cette année en Australie, avait connu ces derniers jours un répit grâce aux précipitations. Jeudi 23 janvier, alors que la bataille contre les flammes reprenait de plus belle sous l’effet des rafales et de la hausse du mercure, trois pompiers américains ont péri dans le crash de leur avion bombardier d’eau dans le sud-est du pays.

Le contrôle aérien a perdu le contact peu avant 13 h 30 heure de Sydney (3 h 30 heure de Paris) alors qu’ils étaient partis combattre un brasier dans les Snowy Mountains (Nouvelle-Galles du Sud). Les autorités ont finalement annoncé quelques heures plus tard que les trois Américains à bord avaient péri dans le crash de cet avion bombardier d’eau dans une « grosse boule de feu » près de Cooma, à 120 km au sud de Canberra.

On ignore dans l’immédiat les causes de l’accident. Des rafales à 90 km/h avaient été annoncées pour jeudi. Mais le chef des pompiers des zones rurales de Nouvelle-Galles du Sud, Shane Fitzsimmons, avait estimé avant l’annonce du crash que le vent soufflait plus fort que ça, notamment dans le sud de cet Etat ravagé depuis des mois par les incendies.

« Un des grands défis avec ces vents qui forcissent est qu’il est difficile de faire voler les avions et de fournir un soutien aérien aux efforts des pompiers au sol. Nous essayons d’engager les plus gros avions et les plus gros hélicoptères, mais c’est très difficile. C’est trop dangereux de les faire voler.

» Article réservé à nos abonnés Lire aussi « Tout le paysage est comme une allumette » : récit d’une semaine dans l’enfer des feux australiens 32 morts Le ministre des services d’urgence, David Littleproud, a estimé que cette tragédie illustrait « les dangers inhérents » auxquels les pompiers sont prêts à faire face pour protéger les autres.

Il a également rendu hommage à « la fraternité des pompiers dans le monde entier ». Les autorités ont annoncé que les drapeaux seraient mis en berne vendredi en Nouvelle-Galles du Sud par respect pour les trois Américains disparus. Cet accident porte à au moins 32 le nombre de personnes tuées depuis le début de la crise des feux de forêt en Australie.

Les trois Américains, qui avaient une très grande expérience de la lutte contre les incendies, travaillaient pour la société canadienne Coulson Aviation, qui a été engagée pour venir en aide à l’Australie. Un tel soutien aérien est crucial pour la lutte contre les feux, qui est essentiellement assurée sur le terrain par des bataillons de volontaires.

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